八月份恰逢小女一周岁生日,我和太太决定带她到巴黎去玩两天。以前去欧洲都是走空路。这次我们决定换个方式,体验一下坐火车走英法海底隧道的感觉。我是一个“火车迷”,对这个安排尤其感到兴奋不已。

从我们居住的海滨小城坐一个多小时的城际列车,就到达了伦敦圣潘克拉斯(London St Pancras)国际车站。从这里搭乘“欧洲之星”(Eurostar)高铁就可以直抵法国巴黎和比利时布鲁塞尔。圣潘克拉斯车站始建于维多利亚时代的1868年,之后经过数次翻新和扩建。最近的一次扩建于2007年完成,增加了专门用于服务“欧洲之星”国际列车的封闭式站台和配套边检设施。从此这里便成为“欧洲之星”在伦敦唯一的始发和终点站。

下了城际列车,在站内坐电梯前往国际出发大厅,通过安检,下一道是边检。因为英国不是申根签证协议的成员国,所以英法两国互相在对方的车站派驻了边防官员,在登车前检查护照和签证,这样乘客到站后就可以直接出站,无需再经过入境边检。法国的边防官仔细对照了我们三个人的护照照片,然后客气地挥手放行。

“欧洲之星”可以说是英国唯一真正意义上的高速列车。它于1994年首次投入运营,由欧洲之星英国有限公司、法国国铁、 比利时国铁联合经营。每天有9-15班列车往返于伦敦、巴黎和布鲁塞尔之间。列车从伦敦出发,经由108公里的高铁一号线(High Speed 1,HS1)穿越英格兰东南部的肯特郡,而后从英法海底隧道进入法国。再经由三百余公里的LGV北部高铁线抵达巴黎,全程将近五百公里,共需两小时十五分钟。

“欧洲之星”使用的列车是法国阿尔斯通公司的TGV高铁技术,最高设计时速为300公里(在英国境内行驶的时速在250公里左右,在海底隧道内速限为160公里)。TGV最大的特点是采用传统的动力集中式设计,列车由两头的机车牵引,中间的车厢没有动力,而不是现在比较流行的动力分散式设计(即所谓的“动车组”)。

经过近二十年的运行,“欧洲之星”的列车无论从外表还是内饰都已显得陈旧。但列车行驶起来感觉非常平稳,噪音也很小(动力集中式设计的优点之一)。在伦敦至巴黎这种短途线路上,高铁相对于民航的优势还是很明显的:出发和到达站都位于市中心,交通便利,省却了从机场来回的旅程,安检和边检过程也比机场快很多,列车内的舒适程度更是空间狭小的民航机所无法比拟的。

在黑漆漆的海底隧道内行驶了二十多分钟后,我们又重见天日。列车在法国北部平原上向巴黎方向疾驰。我们选择的是高级经济舱,每排仅有三个座位(2+1布置),腿部的活动空间很大。乘务员为我们送上一顿简单但十分可口的冷餐,饭后品着法国白葡萄酒,坐在座位里凝视着车窗外的风景,的确是一种享受。

两个小时很快就过去了。列车开始减速,车窗外的田园风光也渐渐被巴黎郊区的城市风景取代。在数条并行的铁路线上,不时有各种高铁和城际列车驶过。没过多久,列车就缓缓驶入了我们的目的地:巴黎北站(Gare de Paris-Nord)。

抵达巴黎北站
抵达巴黎北站

总体来说,我对这次旅程的印象相当不错。列车很舒适,服务也不输给任何航空公司。前一段时间在新闻里看到,新一代采用德国西门子ICE406型高速列车(中国的和谐号CRH3高速列车亦采用同种技术)的“欧洲之星”即将投入使用。这不仅只是技术上的更新换代,同时也意味着原先法国TGV技术对“欧洲之星”的垄断被打破了。这样一来,欧洲各国的高铁公司都有可能经营从伦敦到欧洲城市的高铁线路。我盼望着有一天能够搭乘高铁前往阿姆斯特丹,法兰克福,里昂和日内瓦。

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